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Qu'est-ce que l'autisme ?

Dépistage

C.H.A.T., ou Check-list for Autism in Toddlers

Le C.H.A.T. est constitué de deux questionnaires : l'un réservé aux parents, l'autre au médecin ou travailleur social. Le questionnaire pour les parents compte 9 items qui testent plusieurs domaines de développement, dont ceux qui intéressent l'autisme, mais aussi d'autres domaines, comme par exemple le développement moteur. Le questionnaire destiné aux examinateurs extérieurs compte les 5 items spécifiques à l'autisme.

Cette première étude a permis de détecter 4 cas d'autisme chez le groupe d'enfants à risque (10% des enfants) ; le diagnostic d'autisme a ensuite été confirmé à l'âge de 30 mois.

En outre, l'étude a pu établir que les éléments psychologiques pouvant prédire l'autisme à l'âge de 30 mois incluent 2 ou plus des comportements suivants, présents à l'âge de 18 mois :

A la suite de ces résultats, un étude à large échelle a été menée en 1996 en Angleterre sur un échantillon de 16.000 enfants âgés de 18 mois.

Cette nouvelle étude a révélé que trois items du CHAT peuvent prédire de façon précise un diagnostic d'autisme :

Si un enfant de 18 mois échoue systématiquement à ces trois items, il y a 83% de chances qu'il sera par la suite diagnostiqué autiste. En effet, sur les 16.000 enfants de l'échantillon, 12 furent détectés comme pouvant recevoir un diagnostic d'autisme. Parmi ces enfants, 10 ont effectivement reçu un diagnostic d'autisme, tandis que les 2 autres ne l'ayant pas reçu n'ont cependant pas retrouvé la normalité. En outre, parmi les autres enfants testés, 22 ont raté systématiquement un seul des trois items ci-dessus. Parmi ceux-ci, 9 ont par la suite reçu un diagnostic d'autisme et 15 ont souffert d'un retard du langage.

En conclusion, le C.H.A.T. peut être considéré comme un bon outil de détection précoce de l'autisme, puisque les enfants détectés positifs au test ont presque tous reçu par la suite un diagnostic d'autisme.

Cependant, la détection par le C.H.A.T. dans le groupe d'âge de 18 mois n'identifie qu'un tiers des enfants qui seront diagnostiqués autistes à l'âge de 7 ans. En effet, si sur les 16.000 enfants testés, 19 au total ont été détectés et ensuite diagnostiqués autistes, 50 cas d'autisme additionnels ont été repérés plus tard, à l'âge de 7 ans. Ainsi, si la "spécificité" du CHAT a été établie, sa « sensibilité » n'est pas satisfaisante puisqu'il n'a détecté que 38% des cas d'autisme.

C'est ce qui a poussé des chercheurs américains à augmenter la sensibilité du CHAT en étendant l'outil de dépistage à 23 items. C'est le M-CHAT (ou CHAT Modifié) qui a été publié en avril 2001 par Diana Robins et al.

Les questionnaires du CHAT

Auteur : Cinzia Tolfo, 2005